El primer hotel de la cadena Hilton en Galicia abre sus puertas en A Coruña este 10 de septiembre

¿Quién es José Souto, el empresario detrás del primer Hilton gallego?

De los históricos promotores coruñeses, Souto Meizoso, el impulsor del Hilton gallego y del centro comercial Marineda City, es quizás el más desconocido

"Si nos dejamos llevar por las circunstancias del mercado no abriríamos, pero la vida sigue". Son las palabras de José Souto, el promotor detrás del único hotel Hilton de Galicia, que esta semana abría sus puertas, en plena pandemia, en el centro de A Coruña, en el antiguo edificio de Red Eléctrica de la calle Zalaeta. El establecimiento, de 59 habitaciones, ha sido impulsado por el empresario tras llegar a un acuerdo con la famosa cadena americana y tras hacer un desembolso que cifró, en la rueda de prensa que ofreció a los medios, en unos 14 millones de euros. Souto pilota la gestión del DoubleTree by Hilton a través de Center Coruña Hoteles, la sociedad que aglutina sus activos en sector hotelero. No es la primera vez que llega a un acuerdo de este tipo con un gigante del sector turístico. En 2014 el hotel del polígono industrial de A Grela, de su propiedad, reabrió sus puertas convertido en el primer establecimiento de la marca Ibis Styles en Galicia. También aquí Souto alcanzó un acuerdo con operador hotelero de renombre.

La expectación que ha generado el primer Hilton gallego (tanto el presidente de la Xunta, Alberto Núñez Feijóo, como la alcaldesa de A Coruña, Inés Rey, acudieron a la inauguración el pasado martes) ha posado las miradas sobre Souto, uno de los grandes promotores coruñeses, junto con el fallecido Manuel Jove, del imperio Inveravante, y José Collazo Mato, dueño de gigante del juego Comar. Si bien en sus escasas apariciones en público el promotor coruñés nunca rehúye una pregunta, también mantiene la discreción que atesoran, por norma general, los históricos empresarios de la ciudad, con Amancio Ortega a la cabeza.

Cara y cruz: de Tecam a Marineda

"Si me preguntas cómo es Souto, te diré que es un gran empresario. Ha tenido momentos complicados durante la crisis, pero sabe escoger bien los negocios que impulsa. No es un simple inversor, se mete mucho en ellos, en su día a día", comenta a Economía Digital de Galicia un directivo coruñés que trabajó con él en el pasado. 

Souto Meizoso hizo fortuna y curriculum con el grupo Tecam, especializado en ofrecer soluciones integrales en equipamiento y mobiliario de oficina. De la matriz del grupo, Tecam Mobiliario, colgaban distintas filiales que abrían su negocio (Tecam Oficinas, Tecam Hostelería, Distecar y Ofiprecios). El coruñes fue su presidente durante casi 40 años y la compañía llegó a situarse entre las cinco primeras de España tanto en el segmento del mobiliario de oficina como el hotelero. Sin embargo, la buena estrella de la compañía se apagó con la llegada de la crisis. En 2007 la empresa anunció la puesta en marcha de un plan de negocio que había de llevarla a multiplicar por cuatro sus rentabilidad. Su previsión era la de conseguir en 2010 una facturación de 90 millones de euros. Sin embargo, la crisis se cruzó en el camino de su expansión y, precisamente, a finales de ese año, Souto salió del capital de grupo, que cayó en concurso de acreedores, incapaz de refinanciar su deuda. Menos de un año después, el Juzgado Mercantil número 2 de A Coruña aprobaba su plan de liquidación.

Pero, si bien la crisis impactó de forma notable en su cartera, también en mitad de la misma Souto supo encontrar el negocio que lo devolvería a la primera división de los promotores gallegos: Marineda City. Mediante la sociedad Invest Cos, Souto, junto a Manuel Jove, Modesto Rodríguez y José Collazo, impulsó el gigantesco centro comercial, que abrió sus puertas en la ciudad herculina en 2011. Fue una operación inmobiliaria de alcance ya que tras conseguir que Ikea, El Corte Inglés e Inditex se asentasen en el gigantesco espacio, la sociedad promotora consiguió cerrar alquileres de larga duración con sus inquilinos. Esta garantía de ingresos fue lo que les permitió poder sacar a la venta el gigantesco activo casi de forma automática. De hecho, tan solo tres años después de su apertura, Marineda cambió de dueños al cerrar los empresarios coruñeses un acuerdo con la socimi Merlin Properties por 260 millones de euros. Los inversores gallegos obtuvieron unas plusvalías de entre 45 y 50 millones de euros con la venta.

Un empresario "personalista"

Quienes trabajaron con Souto en aquella época recuerdan que, al margen de la inversión en la sociedad promotora, él fue el empresario que más de cerca se encargó de las negociaciones para conseguir inquilinos para el centro comercial. "Realizó un trabajo constante y lo cierto es que, en plena crisis, A Coruña abrió el, en aquel momento, centro comercial más grande de España con un 100% de ocupación, algo en lo que influyó de forma decisiva el papel de Souto", dicen.

Su implicación da muestra de que es un empresario "muy personalista". "Le gusta estar presente en todas las partes de negocio", añaden. En su última empresa, el Hilton coruñés, también ha apostado por constituir un negocio hostelero ya que uno de los reclamos del hotel será Hünico, un restaurante de alta cocina dirigido por el chef Adrián Felipez, que ya dirige el Miga coruñés.  Junto a él Souto constituyó el pasado julio la sociedad Zalaeta Restauración.

El negocio de los aparcamientos

Dicen los que lo conocen que Souto es un empresario que "sabe cuándo comprar y cuándo vender". "En los últimos tiempos también ha hecho un buen negocio con la venta de los aparcamientos que tenía en A Grela", apuntan. Y es que, al margen de su apuesta hotelera, Souto también tiene una selecta cartera de activos relacionada con los aparcamientos de vehículos a través de la sociedad Eurogalaica de Inversiones, con la que controlaba el Parking Work Center, situado al lado de su hotel en el polígono coruñés y que vendió a Luis Fernández Somoza --otro empresario gallego de renombre, exdueño de Transportes Azkar-- el año pasado.

No quedan ahí las sociedades de Souto, que también pilota muchos de sus negocios a través de su brazo inmobiliario, Irta Invest, de la que cuelga el negocio del parque empresarial Sabon XXI, en el concello de Arteixo. La firma, de la que también cuelga la propia sociedad hotelera, Center Coruña Hoteles, redujo su capital social de 47,6 a 12,4 millones de euros hace tan solo unos meses.

Los históricos socios de Souto

Hombre de negocios, además de haber compartido empresas con Jove, Collazo y Modesto Rodríguez, tiene en Miguel Ángel San Martín, expropietario de la cadena de supermercados Claudio, a su gran socio de referencia. Con él ha compartido accionariado en distintas sociedades, entre ellas Superco, que fue liquidada en 2017 y que llegó a gestionar siete centros comerciales en España, entre ellos, el de Cuatro Caminos, situado al lado de el primer Corte Inglés de A Coruña.

Emparentado con la saga valenciana de los Cotino, en esta nueva etapa los caminos empresariales que ha seguido lo han distanciado de Inveravante, Collazo y Modesto Rodríguez. Mientras que él apuesta por el flamante primer Hilton de Galicia, los otros impulsores de Marineda construyen una ciudad de negocios en Arteixo a través de Starco Properties y que comenzará a tener actividad ya a partir del próximo año, si el Covid lo permite.

Un artículo de C. Díaz Pardo

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