Imagen de la Mina de Penouta, donde Strategic Minerals extrae coltán

China y el coronavirus golpean a las minas de litio y coltán gallegas

El desplome del petróleo y de materias primas como el litio o el coltán añade más presión a los proyectos mineros de Strategic Minerals o Supreme Metals

El coronavirus y el recorte de los precios del petróleo han agitado a las bolsas de todo el mundo provocando que el Ibex 35 sufriese este lunes la cuarta mayor caída de su historia (se dejó un 7,96%). Estos desplomes se han trasladado también a los mercados de materias primas, haciendo tambalear los precios de algunos minerales como el litio o el coltán, que cuentan con proyectos estrella en suelo gallego. 

El precio del litio acumulaba ya la semana pasada (último dato disponible) un descenso del 5% en el año, que previsiblemente se habrá acentuado en las últimas horas. Tanto es así que el ETF Global X Lithium & Battery Tech, un índice que replica a las acciones de las principales empresas productoras de este metal en todo el mundo, se desplomó un 10% solo en la sesión deayer. Con esta caída, el ETF que engloba a compañías dedicadas a la extracción y transformación del mineral como Sociedad Química y Minera de Chile o Albemarle, ya se deja un 23% en apenas dos semanas, deteriorando las expectativas para el único proyecto de minero de este tipo que está en marcha en Galicia: el yacimiento de Alberta II en Avión.

El golpe al litio

El grupo canadiense Supreme Metals adquirió Iberian Lithium el año pasado y, con ella, se hizo con una opción de compra sobre Alberta II, propiedad hasta ahora de Strategic Minerals Spain. Del yacimiento, que todavía se encuentra en las fases previas de exploración, se calcula que podrían extraerse 25.154 toneladas de litio, 1.221 toneladas de tantalita y 5.429 toneladas de estaño, que, sin embargo, podrían no reportar los ingresos esperados para la compañía. 

Y es que el coronavirus, además de ralentizar la economía hasta el punto de que la OCDE prevé ahora que el PIB mundial pueda moderar su crecimiento hasta el 1,5% en el peor de los casos (la mitad que el 3,2% cosechado en 2019), está afectando a unas cadenas de suministro que tienen a China como punto clave. “Creemos que los volúmenes de venta relativos a la línea de negocio del litio en China podrían ser más bajos en este primer trimestre de 2020 respecto a nuestras estimaciones previas", reconocía Ricardo Ramos, gerente de Sociedad Química y Minera de Chile, que avanzaba un descenso de la demanda por parte de la industria china.

La primer mina de coltán en Europa

El país más poblado del mundo es, a la vez, el epicentro de un coronavirus cuyos primeros casos se detectaron en la ciudad de Wuhan y el principal punto de producción de baterías de móviles, para las que se emplea el litio. También lo es de elementos como los condensadores o resistencias de los aparatos electrónicos para las que se emplea a un metal cuyo único yacimiento en toda Europa está localizado en Galicia: el coltán

El metal obtiene su nombre de los dos minerales empleados para su producción: el niobio (columbita) y el tantalio. El precio de este último se hundió casi un 30% a lo largo de 2020 en el mercado chino, país que ejerce de principal comprador. "En el año 2019 las condiciones geopolíticas y globales están afectando al precio de los metales que son objeto de explotación, lo cual va a afectar a los ingresos de la compañía", alertaba la empresa en sus cuentas anuales del 2018, ejercicio que cerró con unas pérdidas de 4,7 millones de euros antes de que el mercado del coltán iniciase un recorrido plagado de curvas.

Un artículo de Javier G. Casco

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